儘管LoRa和窄頻物聯網(NB-IoT)兩大技術陣營仍各據一方,兩家新的競爭業者已在此領域悄然崛起,他們正著眼於一個你可能忽略的領域。美國Iota Communications和Anterix近來開始大量購買800-900MHz頻段的頻譜,期望為物聯網(IoT)創造新的授權網路。

兩家公司正競相利用在美國聯邦通訊委員會(FCC)的一些成果,重新組織一部份的Sub-GHz頻譜。Iota專注於建築物自動化,而Anterix則針對公用事業,兩家公司都分別擁有大量的頻譜資產,並正積極募資中;不過,他們至今尚未真正建立網路或營運。

這兩家公司都處於早期發展階段,仍在定義其服務級產品。因此,分析師們可能尚未注意到他們。目前,這一領域的分析師們正積極關注於LoRa和NB-IoT等佔主導地位的低功耗廣域網路(LPWAN),以及今年首次亮相的Wi-Fi HaLow。

LoRa採用免授權的800-900MHz頻段,這一頻段雖然價格較低廉,但易於受到干擾,用戶必須自行建立網路。NB-IoT則是低成本版LTE,通常採用較高的頻率,但覆蓋範圍與穿透能力較ISM頻段較弱。

Iota Communications執行長兼共同創辦人Terrence DeFranco說:「目前還存在一個尚未開發的市場,我們可以為其提供強大的800-900MHz的IoT服務。」

Iota在2013年成立時稱為Solbright Group, Inc,致力於為終端用戶打造專用閘道器以及開發IoT應用,並與大同公司(Tatung)、意法半導體(STMicroelectronics)等業界夥伴共同合作。

DeFranco說:「我們嘗試利用蜂巢式(Cellular)、Wi-Fi、藍牙(Bluetooth)、Zigbee等任何可行的技術,但有時由於連接能力不足而導致失敗。」

例如,一項為紐約市克萊斯勒大廈(Chrysler Building)實現自動化作業的計劃「嘗試利用不同的行動營運商網路從建築物中進行回程,但其成本高昂,而且我們的應用程式(app)無法發揮作用。」他說:「Cellular是IoT的主流技術,適用於許多應用程式,但它仍然相當耗電,而且提供的是許多應用程式不需要的寬頻鏈路。」

為了尋找解決方案,Solbright在去年8月收購了LPWAN供應商M2M Spectrum——著眼於該公司所擁有的800MHz頻段——根據Link Labs的Symphony協議執行LoRa技術的一項變化版本。DeFranco說:「這項開發中的網路正在尋找App,而我們提供的應用則需要連接能力。」

Solbright在FCC中看到了一個足以為全國網路打造頻譜的機會,並將公司名稱改為Iota,象徵展開新的旅程。「我們認為800-MHz授權網路將會成為重大的差異化因素。」

Iota、Anterix力推IoT授權頻段

FCC的目標是針對177個地理區的大約900 MHz,授權多達16個通道。購買該授權的公司必須在通道上建立雙向網路。Iota已經擁有足夠的頻譜可覆蓋美國一半以上的網路。FCC最近還將會為其提供足夠覆蓋全國約90%的頻段。

截至目前為止,Iota已經建造或租用了221個站點,並且為其裝配了2,000美元的基地台,足以覆蓋半徑為3-5英哩的範圍。自動化的智慧建築也將成為廣播電台,以填補都區網路。DeFranco說:「我們正將擴展中的網路與應用程式的銷售結合起來。」

Iota採用Semtech的LoRa收發器,設計了自家的800MHz閘道器規格,並由大同公司和精英電腦(Elitegroup)進行製造。該硬體產品預計將在年底前就緒,支援網路將在2020年初上線。

Iota的客戶通常就是希望自動化能源營運以提高效率的建築物管理人員。在90天內,其目標在於發佈基於軟體的服務,以及在其網路上執行分析。DeFranco說:「我們就像是監控建築物能效的Fitbit,擁有類似WebMD的知識庫。」

等到Iota開始從建築物自動化業務中取得成長動能,將會開始授權其他服務供應商使用其網路於更多應用中。他說:「其他還有許多IoT應用也都可以透過像我們這樣的網路提供支援,因此我們將銷售具有連接功能的應用平台。」

Terrence DeFranco
(來源:Iota Communications)

Iota現正進行場測,以確定其網路的資料速率、範圍以及其他細節,目標訂於今秋發佈。該公司預期將具有為特定區域支援每通道約數十萬個裝置的能力。

Iota估計,打造一個全國性的網路將花費高達5,000萬美元,加上額外頻譜的成本甚至更高。到目前為止,該公司已集資8,500萬美元了,並預計將再集資6,000萬美元,其中一部份來自於其創建的個人投資財團,另一部份來自公共市場。

Anterix則由Nextel的前任主席和前執行長共同成立。Nextel由於新的程序問題已將800-900MHz頻譜歸還給FCC。Anterix最近集資了1億美元,並擁有一家大型私募股權支持者,主要依靠創辦人曾經成功地建立Nextel,後來已出售給Sprint。

Anterix採取與Iota不同的策略,計劃利用其創辦人傳承的蜂巢式技術。該公司將其授權網路形容為擁有5G開發藍圖的私有LTE之授權網路。

Anterix向Sprint購買了900MHz的頻譜和設備,使其美國擁有最大的900MHz頻段,覆蓋範圍包括阿拉斯加、夏威夷和波多黎各。根據其最新的財報,它在美國前20大都會區市場900MHz頻段的399個頻道中平均佔據約60%,覆蓋了大約70%的美國人口。

2019年2月,Anterix打造了一個推動IoT至電力網路的業界組織,鎖定於為電力公司供電。這一公用事業寬頻聯盟(Utility Broadband Alliance)至今共有16名成員,包括Ameren、思科(Cisco)、愛立信(Ericsson)、通用電氣(General Electric)、Motorola Solutions、Multi-Tech Systems以及Sierra Wireless等。

Anterix出租了部分頻譜,包括向摩托羅拉(Motorola)提供一些頻段,摩托羅拉在2014年為此支付了750萬美元。摩托羅拉還向該公司投資了1,000萬美元。

目前還不清楚Anterix何時會推出其網路,或是其產品將會是什麼。但該公司並未接受採訪。

Anterix至今每年的營收僅為600萬美元。該公司年報中指稱,「自其成立以來,公司每年都招致淨虧損,包括截至2019年、2018年和2017年的3月31日止,財政年度的淨損失分別為4,200萬美元、2,460萬美元和3,920萬美元。」

Iota的DeFranco說:「我們著眼於同一領域的不同應用。彼此交換過意見也進行了一些討論,就算要進行整併也很合理,但目前尚未提及。」

編譯:Susan Hong

(參考原文:IoT Nets Eye LoRa, NB-IoT,by Rick Merritt)