誰料想得到,通路商也被捲進兩家晶圓代工業者的法律糾紛中…在不久前發生的格芯(GlobalFoundries,GF)控告台積電(TSMC)及其客戶侵犯該公司16項專利技術案件中,有3家通路商包括Avnet/EBV、Digi-Key與Mouser Electronics也被列為被告,讓已經動盪不安的全球電子供應鏈壓力升高。

這些通路業者代理銷售多家被告供應商的零組件,例如高通(Qualcomm)與賽靈思(Xilinx);此訴訟案只會加劇供應鏈中的不確定性。電子通路業自2017年以來經歷的強勁需求,在2019上半年遭遇逆轉,對包括美洲、歐洲、非洲與中東(EMEA)與亞太在內的所有區域市場預測,都呈現衰弱跡象。

儘管庫存水位升高,隨著供應商與通路業者將關稅帶來的成本轉嫁給客戶,零組件價格也隨之上揚;如果美國政府繼續以國家安全為理由完全禁止零組件業者出貨給中國電信設備大廠華為(Huawei),那些第一線零組件製造商的營收也將受到打擊。目前有超過130家美國業者取得了特別許可,能繼續在期限內銷售產品與服務給華為。

通路商對其供應商的零組件所採用之技術並沒有直接的影響力,但Banyan Hill Publishing的經濟學家暨資深研究分析師Ted Bauman接受EPSNews訪問時表示,在專利權訴訟中將被告範圍擴大是相當常見的戰術,「其目標是刺激並騷擾台積電的客戶,好讓他們對台積電施壓、要求盡快與GlobalFoundries達成和解。」

這種策略也確實有效。例如上週Seoul Semiconductor在德國贏得一項針對Mouser的侵犯專利權訴訟,後者代理銷售「特定侵權LED產品,」是由億光電子(Everlight Electronics)製造的一款2835 (2.8x3.5mm)型封裝LED。德國的Dusseldorf地方法院發出了針對億光產品的永久性銷售禁令,要求Mouser回收自2017年2月之後銷售給商業客戶的該類產品。

GlobalFoundries在美國與德國提起的訴訟,也一樣是想阻止由台積電製造之零件進入這兩國的市場,包括那些被告廠商的產品。但Bauman認為,這對供應鏈的影響將很小:「我想這基本上是一家市佔率被台積電與三星(Samsung)搶走的公司使出之專利訴訟手段。」

他指出:「有鑑於台積電在全球電子供應鏈的重要性,不太可能有任何一個利益團體會讓此訴訟進入審判階段;如果GlobalFoundries的指控有所根據,他們更傾向於達成和解。」而且,GlobalFoundries顯然是想在中美貿易戰如火如荼的此刻搭上反中情緒熱潮。

Bauman補充指出:「嗯…但是確切地說,他們這麼做會有點辛苦,因為GlobalFoundries不是美國公司,老闆其實是阿拉伯聯合大公國阿布達比(Abu Dhabi)的一家投資公司,因此當他們試圖解釋為何發動這場訴訟,例如聲稱『這場訴訟是為了保護美國本土製造』,很難騙得了人。」

對通路業者的影響

然而訴訟仍可能拖累通路業者;這些業者對於零組件製造商與其IP有一套指導原則。電子零組件產業協會(Electronic Components Industry Association,ECIA)營運長暨總法律顧問Robin Gray表示:「這類情況通常已包含在代理銷售協議的賠償條款中,當通路商通知產品製造商有此訴訟發生,就觸發了賠償條款,而最終的結果是通路商不再牽涉其中。」

不過他補充指出,如果通路業者以遭指控侵權的產品產生或執行加值服務,也可能會積極參與訴訟。

對此Digi-Key總裁David Doherty表示:「不評論我們最近才知道的特定事件,我可以分享一般的情況;」他指出,通路貿易協會NEDA與ECIA最常使用的是一份公開的製造商與通路商協議準則,這套準則通常被完整採用,沒有任何修改,包含一般協議中所有的標準條款:「協議中的一個關鍵原則是雙邊賠償條款,這通常很少會有爭議,因為對兩方都有好處。」

Doherty解釋,當某個情況牽涉法律訴訟或是有訴訟威脅,該準則清楚表明:「製造商擁有其IP及任何與之相關產品的明確所有權,通路商對於源自所代理製造商的零組件技術沒有任何權利,不能自行對原告做出辯護或是和解;通路商扮演的角色是即時通知製造商任何在此領域中收到的外部通知,然後基本上就從訴訟過程中抽離。」

他也指出,如果通路商以任何方式在零件的原始形式上進行修改或是添加價值,通常會提供製造商補償。

對整體供應鏈的影響

有一些市場觀察者認為,GlobalFoundries發起的訴訟案可能會擾亂供應鏈,如市場研究機構VLSI Research執行長Dan Hutcheson接受EE Times時所言,這會讓台積電的訂單受影響。

Banyan Hill Publishing的Bauman則指出,隨著中美貿易戰持續延燒,台灣目前是零組件與材料的關鍵來源:「我實在想不出來這場官司有什麼好處,對我來說這像是某家公司嘗試從已經失敗的生意中擠出最後一點點收入。」

他表示,GlobalFoundries在去年放棄嘗試推出5奈米製程,將整個相關市場拱手讓給台積電,因此目前該公司的老闆們只能寄望透過專利訴訟手段獲得進一步的投資報酬。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: GlobalFoundries' Goal: Harass TSMC Customers,by Barbara Jorgensen)