本月稍早,中國電信設備業者華為(Huawei)在該公司於中國成都舉行的第五屆「亞太創新日」(Innovation Asia Day)活動上宣佈,該公司的5G基地台設備已經在全球市場上出貨了20萬台,而且迄今已取得50張商用訂單。

上述華為公佈的最新出貨數字,顯示該公司的出貨量比起3個月前在中國上海舉行的世界行動通訊大會(Mobile World Congress)上公佈的數字又有所進展;當時華為表示已經出貨了15萬台的5G基地台設備給營運商客戶,而且該公司將迅速提高產量,預期在今年底將能出貨50萬台5G基地台設備。

看到這些由華為與其競爭對手所聲稱的一系列出貨數字,是時候該實際檢驗全球5G市場的擴展情況了。首先讓我們來看看華為:有鑑於該公司被迫在全球5G市場扮演有限的角色,該公司最新宣佈的20萬5G基地台出貨數字,如果不是「膨風」,看來十分強勢。

至少美國就是一個華為進不去的市場,此外某些歐洲國家如英、德,華為也因為某些持續發生(但也常常在變)的安全考量而被擋在門外。華為當然是斷然否認其5G設備可能有「後門」的指控──也就是被懷疑有安全漏洞,能讓中國的情報機構竊聽(或攻擊、破壞)通訊網路。

那麼,華為是如何克服所有這些障礙?值得注意的是,華為大部分的基地台出貨是佈署於3.5GHz頻段,該頻段廣泛使用新興的大規模MIMO (massive MIMO)技術以支援5G覆蓋,所帶來的波束成形(beamforming)優勢能讓這個頻率的覆蓋範圍能比得上1.8/2.1GHz的覆蓋範圍──儘管這需要在已經為3G與4G覆蓋所使用的天線之外,再增加新的天線。

華為可能在打造另一種──新穎且前所未有──方法,能幫助該公司克服部份國家避免採購其5G設備的障礙。而華為創辦人暨執行長任正非最近在接受《經濟學人》(The Economist)雜誌訪問時表示,他有意願與潛在買主洽談出售該公司5G技術,包括IP、執照、程式碼技術藍圖與生產技術,全部一口價(但未公開價碼)。

根據上述報導,華為可以讓買家修改原始程式碼,因此能避免外界認為該公司能在某種程度上控制其5G設備的疑慮;而華為將可自由選擇其他方向發展其技術。任正非在該《經濟學人》報導中表示,這樣的一樁交易金額可能達數十億美元,能讓華為「向前邁進一大步。」

不過華為並沒有對這樣大膽的行動透露更進一步的細節。據推測,有一些公司可能有興趣收購華為龐大的5G技術陣容,不過也有人質疑,這樣的交易是否真的能消除像是美國或澳洲等國家對安全的疑慮。

亞太區5G市場競爭白熱化

在成都的「亞太創新日」上,華為也表示在亞太區域,特別是中國與韓國,在5G網路的開發與商業佈署上領先全球。該公司並強調,韓國在今年4月開通5G服務以來,已經有200萬用戶,而且該國還自己建立了「全球5G商用性能基準」。

EE Times姊妹刊《國際電子商情》(ESM China)的一篇報導引述了華為董事徐文偉的演說內容,他指出,目前全球有三分之二的5G基地台是由華為供應。這個數字很難證實,儘管大多數產業分析師都同意,華為在網路基礎建設市場長期領先其主要競爭對手,包括芬蘭的諾基亞(Nokia)與瑞典的愛立信(Ericsson)。

那兩家北歐業者對於到目前為止出貨了多少5G基地台設備更難啟齒;在7月時,Nokia表示已經拿到45張5G設備訂單,而Ericsson則被認為已經贏得來自24家營運商的5G基地台設備合約。其中大多數都是來自美國與歐洲的營運商。至於新秀三星(Samsung Networks)則是該市場上的一匹黑馬,主要得益於該公司自家韓國市場成功的5G商業化現況。

不過三星也不願意透露太多數據;在今年4月,該公司宣佈已經出貨了5萬3,000台基地台設備給韓國三大電信業者──SK Telecom、KT Corporation與LG UPlus。此外三星也佈署了該公司自己開發的大規模MIMO基地台裝置(Massive MIMO Base Station Units),同樣運作於3.5GHz頻段。

Nokia也是韓國電信業者的供應商,其設備按照時程上線是好消息,因為他們有少數5G基地台設備客戶表示遇到出貨延遲的情況。對此Nokia坦承,該公司在某些出貨給美國電信業者Sprint於美國數個城市佈署5G服務的設備出現軟體問題,但也強調問題已經排除。Sprint在美國其他區域的網路是採用三星與Ericsson的設備,都表現良好且按照時程運轉。

三星要趕上全球無線通訊基礎設備市場的四大天王──華為、Nokia、Ericsson與中興(ZTE)──還有不少進步空間,但產業分析師認為,這家韓國巨擘在很多其他市場都有大量機會,特別是亞洲其他區域和美國等中興、華為被阻擋的地方,當地的營運商都在尋找北歐雙雄之外的其他可靠替代供應來源。

據了解,三星的5G RAN設備以及基地台雖具競爭力與先進技術,仍缺乏關鍵的地方網路支持以及覆蓋量,產品陣容也不如其他競爭對手堅強,在很多市場上無法與他們競爭。但以三星雄厚的財力背景與研發、製造資源,很少人質疑該公司終將崛起;時間也很充裕,5G的大量佈署才剛開始,還有眾多應用與潛在的新興服務,更別說動盪的政治與法規。

因此那些設備大廠所宣稱的出貨數字與訂單數──當然是為了要讓競爭對手難堪──以長期來看都還只是少量。

全球行動通訊供應商協會(GSA)在8月份發布的最新統計報告指出,儘管有持續的進展,迄今全球只有39家通訊營運商宣佈開通符合3GPP規格的商用5G服務,最近加入的包括中東國家科威特(Kuwait)的三家營運商、巴林(Bahrain)的一家,以及德國的T-Mobile與Vodafone、英國的Vodafone,還有馬爾地夫(Maldives)的一家業者。

該GSA報告指出,那些已開通5G服務的業者中,有10家只提供固定無線接入(fixed-wireless) 5G、有15家只供應手機限定(mobile-only)的服務。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Do Huawei's 5G Base Station Claims Hold up?,by John Walko)