大多數人認為群雄並起的低功率廣域網路(LPWA),並非「贏家通吃」,而是免授權和授權(即蜂巢)解決方案的混合。LoRa這類免授權解決方案雖在區域型區隔市場已佔有一席之地,但蜂巢型授權技術在全國和國際性部署仍具有優勢。特別是對於大規模物聯網(IoT)而言,高度最佳化的NB-IoT蜂巢標準可能會佔最大銷售量,原因非常明顯:它可以在2G、3G和4G頻段運作、不需閘道器、可提供良好的室內覆蓋、功耗低且成本效益極佳。

20191107NT31P1 對於大規模物聯網(IoT)而言,高度最佳化的NB-IoT蜂巢標準可能會佔最大銷售量。(圖片來源:CEVA)

事實上,最初的官方標準第13版(Rel.13),並不像以前那樣節能,使用低通訊速度來最小化功率。第14版(Rel.14)採用「快速運作後停止」的方法,以更低的能耗獲得更高的速度,使NB-IoT的優勢更加明確。

此說如果屬實,NB-IoT的活動——從晶片製造商到模組製造商——為什麼沒有起飛?由於這個市場到2025年預計將達60億美元的規模,可以想見至少這個價值鏈的早期參與者已經蓄勢待發。某些廠商確實如此,例如Nurlink正在與中國移動合作,且示範了第一通無線NB-IoT通話。不出所料,華為已經開始大量出貨,因為中國預計將在公共事業和其他領域積極推動IoT的應用。即使如此,許多晶片業者(包括中國的業者)仍然舉棋不定,他們雖然大談標準且宣稱已經蓄勢待發,但實際上並沒有真正開始,部分原因是除了在中國的華為和RDA(UniSoc)之外,沒有其他廠商在生產出貨。

在歐洲,19個國家中的100多家電信業者現在正為NB-IoT提供支援,但是有關大規模部署的資料似乎難以見到(例如挪威的試點專案)。北美的情況如出一轍,行動網路營運商(MNO)雖然宣稱提供支援,但實際部署的資料仍然少見,任何該標準的使用者似乎仍處於摸索階段或對其部署低調進行。

進展緩慢的原因可能不同。在升級方面,多數著眼於2G型工業物聯網(IIoT)的安裝,後者非常便宜,因此在支持結束前可能缺乏足夠的切換誘因。美國的MNO可能在明年停止對2G網路的支援,但歐洲的同行在這方面目前仍不明朗。亞洲大部分地區的2G不是已經消失,就是即將消失,但中國的情況則較為複雜,中國聯通已經逐步淘汰2G,但中國移動在3G逐步淘汰後,預計仍將繼續支持主要的2G手機用戶。

如前述功率也是問題之一(NB-IoT Rel.13的功率比2G更高),但Rel.14可解決這個問題。網路端只需進行軟體升級即可完成版本更新,用戶端是否可以比照,取決於所使用的無線IP解決方案。

成本是使用多個IP解決方案的真正重點。人們習慣購買需要的各種配件——例如無線、主流CPU和GNSS位置——但其隱含的邊際成本累計很容易使單位成本失去競爭力。克服這一問題的產品有賴於單一IP的一體化解決方案,在無線使用的同一平台上提供足夠的CPU容量,以及內建的GNSS支援(畢竟NB-IoT應用程式通常不需要大量的運算能力),OEM業者可能需要更多的時間來適應這種新的思維方式。

更進一步來說,對於基礎設施和資產追蹤方面的許多新市場,會因大量新業者的出現而進一步分散。這說明NB-IoT採用的另一個挑戰可能是蜂巢認證,通常比其他標準更複雜,最終OEM必須證明其產品已通過認證,這可藉由與已經在Global Certification Forum完成預認證的IP供應商合作而大幅簡化,後者也可協助OEM業者通過認證。

總之,阻礙業者競相建構NB-IoT產品的原因可能甚多,雖然該標準似乎是可預期的贏家。在升級和近期安裝方面,關閉2G網路將加速轉換,並可能很快在世界大部分地區發生。在新產品方面,功率不再是問題,且只要拋棄一些IP先入為主的觀點且體認必須以低成本使用單一IP,成本問題也會迎刃而解。最後,認證方面的問題,可藉由與具有認證經驗且願意提供協助的NB-IoT供應商合作獲得解決。NB-IoT相關業者顯然都準備好了,只是在等待第一位拋磚引玉的OEM/模組製造商的東風,然後它就會起飛了。

本文同步刊登於EE Times Taiwan 11月號雜誌