如同稍早之前傳出的業界消息,英特爾(Intel)於美國時間12月16日正式宣布以約20億美元價收購以色列AI晶片新創公司Habana Labs。

Habana Labs的產品是鎖定資料中心應用的AI訓練與推論晶片,是業界第一批能供應可用AI加速器與推論晶片產品(名為Goya)的公司之一,其晶片性能在最近公佈的MLPerf測試基準跑分結果中表現優異。這家成立於2016年的以色列新創公司的總部位於台拉維夫(Tel Aviv),在美國矽谷、波蘭格但斯克(Gdansk)與中國北京皆設有據點,總員工數約150人。

「這樁收購案讓我們的AI策略更進一步,我們的策略是提供客戶適合每一種性能需求的解決方案,從智慧終端到資料中心;」英特爾執行副總裁暨資料平台事業群總經理Navin Shenoy在官方新聞稿中指出:「更具體的說,Habana的高性能訓練處理器系列以及基於標準的編程環境,讓我們能加速推出為資料中心因應不斷變化之AI工作負載的產品。」

Hanaba Labs將繼續以獨立事業的模式營運,隸屬於英特爾資料平台事業群,其目前的管理團隊也不會改變。Hanaba的董事長Avigdor Willenz已經同意擔任英特爾資料平台事業群以及整個英特爾的資深顧問一職。

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Habana Labs創辦人暨董事長Avigdor Willenz。
(來源:Eyal Toueg,Intel)

不過讓人疑惑的是,英特爾原本就已經有2016年以總價約4億美元收購而來的Nervana這條AI產品線,而且是與Habana的產品直接競爭;Nervana已經在11月時發表了資料中心訓練與推論處理器NNP-T與NNP-I。

英特爾收購兩家相互競爭的晶片公司除了可能看來是奇怪的策略,而且風險似乎也不小;英特爾預期,2019年將有超過35億美元的營收是由AI驅動(較前一年增加20%),這意味著該公司無法承擔押錯寶的風險。所以,一次押注兩匹馬,或者是讓最好的馬匹與最優秀騎士搭配(Habana的晶片以及Nervana軟體),可能是比較好的選擇。

Habana的Goya推論晶片是2018年9月發表,已經正式上市;該款晶片能在樣本數(batch size) 10,運作功率為100W的情況下,達到每秒處理1萬5,000張ResNet-50模型影像、延遲1.3ms的性能(影像處理數量是競爭平台的5倍以上)。

而Habana的Gaudi訓練晶片則是在2019年6月發表,目前已可提供樣品給超大規模資料中心客戶;該款晶片在ResNet-50神經網路模型中達到樣本數64、每秒處理1,650張影像的性能,功耗為140W。

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Habana的Gaudi訓練晶片是在2019年6月發表,目前已可提供樣品給超大規模資料中心客戶。
(來源:Habana Labs)

以上兩款晶片都有8個專為AI工作負載設計的VLIW SIMD (very long instruction word, single instruction multiple data;超長指令字、單指令多資料留)向量處理器──Habana稱之為張量處理器核心(tensor processor cores,TPC)。

Gaudi架構的一個關鍵點是具備晶片上RoCE (Remote direct memory access over Converged Ethernet;融合型乙太網路遠端直接記憶體存取);該處理器晶片上直接配備10埠100Gb乙太網路,當時Habana表示此功能在AI加速器領域是獨一無二(其他競爭方案需要以外接晶片支援連結;而Nvidia先前收購Mellanox也是為了這種技術)。

晶片上RoCE能輕鬆支援可擴充性,使用標準的非專屬介面就能打造出擁有數十顆晶片的大型訓練系統;這種能力無疑能吸引英特爾的資料中心客戶。將Habana的技術結合英特爾的龐大資源,以及後者與各家超大規模資料中心業者的緊密關係,看來會是很成功的策略。

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Intel Acquires Habana Labs for $2bn,by Sally Ward-Foxton)